space. body. politics.

Posts from the “N°10 ACTIVISM” Category

Art in times of crisis: Socially engaged Art

Posted on 2013/01/08

Text: Anabel Roque Rodriguez

We are living in a time that is facing deep and rapid social changes. These changes are a reaction to social conflicts, both within states and beyond them. Whether it is a matter of a social order under the condition of a capitalist system, new technological possibilities or a global order in the face of scarce resources, climate change and armed conflicts – we are confronting challenges of a new kind that question the traditional conceptions of order. Our society is based upon orders of justification that privilege some with certain legitimations and the power of representation. This authority is questioned by an increasing number of people.

“It’s time to put Duchamp’s urinal back into the restroom” —Tania Bruguera

Tania Bruguera, putting Duchamp’s Fountain back into use at Queens Museum of Art, NYC, source

The proposal of the artist Tania Bruguera to put Duchamp`s urinal back into the restroom describes very metaphorical the claim that socially engaged art has: This way of understanding art has nothing to do with decontextualization of objects in order to understand a concept, in contrary, socially engaged art is about concrete problems, humans, conditions, communities. It does not represent an abstracted idea but transforms the idea into action. It is about establishing a difference in art between representing what is political and acting politically. Socially engaged art deals with explicit conditions and does not remain in the level of association. An important source are social movements as the AIDS activism, women’s right movement, the civil rights movement but also community work . The topics are specific but deal a lot with exclusion of minorities (women, migrants, ethnic groups, states…etc.) and the lack of their representation.
It is almost impossible to measure the impact and value on an artistic scale or market index with old-fashioned indexes as the aesthetic experience is over and social transformation has priority . It transcends the field of art, entering daily life without knowing how big the real impact will be in the end. It is not just about raising awareness, but about being uncomfortable, sharing knowledge, and affecting local situations.

Why is art the appropriate medium to lead to social change? First of all, one has to break with the stereotype in people’s head that art is something that just belongs to cultural institution and works exclusively in an exhibition format. The history of political art shows that movements as Fluxus, Dada, Surrealists, Futurists etc. developed strategies, as happenings and performances, to express disobedience and resistance against the bourgeoisie and the established system. One characteristic was that art was not longer reduced to an object but to the experience of the action in-situ. The new definition of art is that it rather encompasses gestures that the artist has conceived specifically for it, repeating actions, ethical views, political decisions and economic considerations in his or her project. This new development leads to the fact that it became very difficult to expose these strategies out of their context, especially in the political field, without forcing a museification and turning the strategy into a meaningless tool in an archive box. Art is not longer a privilege of art institutions!

Art can be understood as a tool kit for social change to answer the big question: What is our role and responsibility within this global reality? There are different ways to address this fundamental question. One possibility is the material solution where social or political issues are translated into material resolutions that provide necessary and different points of entry into complex ideas. The creative dimension of art can also be used to bring a group of like-minded people together and develop specific strategies/actions as a collective – a micro society.
Socially engaged art is lead by the strong desire to connect daily life and art and change specific conditions with creative tools. The difference between art and activism is obsolete as art is redefined by the dynamics of the actions. For art historian, theorist and curators it is quit difficult to theorize it, as the art specific aesthetic quality is secondary and other fundamental questions are raised: What is the social impact? Which tool/strategy has to be developed for a specific condition? Does empowering individuals really increase their social and political participation and therefore lead to participatory processes of change? What skills and supports are needed to build sustainable practices that operate within this context? Do the roles of artists and their position in society change when they explicitly refer to societal or political issues?

The mentioned characteristics of socially engaged art can be summed up as following:
(1) cannot be reduced to an object anymore but development of long-term tools and strategies (2) collective authorship: the formation of local communities, geographical bonds and the building of alliances to reinforce activism are of central importance. Instead of creating an individual object, a group of people tries to find strategies to change something. (3) site specificity: the projects act in local conditions/communities.

The concrete examples for socially engaged art are indefinite. But to exemplify the theoretical part I would like to introduce a variety of projects within. As you can see the projects are filled with further links so that everyone with further knowledge can scroll through.

Tania Bruguera Arte útil (useful art) “Immigrant Movement International” Queens Museum. Aim: Empowerment of excluded communities.
“Useful Art is a way of working with aesthetic experiences that focus on the implementation of art in society where art’s function is no longer to be a space for “signaling” problems, but the place from which to create the proposal and
implementation of possible solutions. We should go back to the times when art was not something to look at in awe, but something to generate from. If it is political art, it deals with the consequences, if it deals with the consequences, I think it has to be useful art.”¹ (Tania Bruguera)

An interesting project is the “non participation project” of the artist Lauren van Haaften-Schick where she calls for letters by artists, curators, and other cultural producers, written to decline their participation which run counter to their stated missions. There are many reasons to decline cooperation with an institution: The process of exclusion of minorities: women, ethnic groups, classes, states…etc. in the curatorial programming. The “no” to such cooperation is a highly political act and shows that it is not just about projects you do but also projects you will not do.

Leonidas Martin member of the Spanish collective enmedio who develops creative strategies/actions to face the crisis in Spain. Aim: Strengthen the collective thinking in times of crisis in Spain. One action, which exemplifies the combination of interventionist tactics and politically engaged artistic practice, is Evictions Are Not Numbers, They Are Faces and Eyes (2012). For this action, which took place on the one-year anniversary of the first M15 protests, members of Enmedio pasted portraits of evicted Spaniards onto the storefront windows of banks around the country. The large photographs put faces to the names of those that the banks would not or could not support, frankly embodying the consequences of the financial crisis.

Photo: source

¹ Tania Bruguera:

ABOUT THE AUTHOR: Anabel Roque Rodriguez is a curator and writer. Her research focus is: Feminism, Art activism; questions of representation; territoriality; temporary artistic occupations, and the politicization of space in Contemporary Art.

PERFORMANCE | Friday. In the Park. At Twilight: Ephemeropterae˜

Posted on 2012/07/12

Ephemeropterae˜ – the term for insects that live only a day – is a series of 16 performative events held in the Augarten, Vienna, at twilight every Friday. Still ongoing through September 2012, an international range of invited cultural practitioners will contribute to the exploration of the spoken word, its abilities to express the ephemeral, the apparently insignificant, and the imperfect.

Rooted in every culture and civilization, the oral practice will be reinvented for the 21st century as one of the most consistent, potent, and thought-provoking sites in contemporary culture. By resisting definitions and directly addressing and engaging audiences, this series offers different approaches to the nature and experience of an oral practice – the performances might oscillate between oral histories and storytelling, poetry and music (Sanskrit verses, Sufi poetry, shamanic litanies, troubadours and trobairitz, the Harlem and San Francisco Renaissances, Noigandres, Beatnicks, Last Poets and Language poets, and more), lectures, comment, rants, speech (from internal voices to messages from the beyond), and nonverbal communication.

Die Muppets sind erfolgreich renitent

Posted on 2012/06/19

In der WOZ-Ausgabe vom 14.06.2012 schreibt Ted Gaier über die legendären Esso-Häuser in Hamburg, St. Pauli. Um für eine zahlungskräftigere Klientel Platz zu schaffen, plant ein bayrischer Investor, die Häuser abzureißen.
Ted Gaier ist Musiker (Die Goldenen Zitronen), Theaterschaffender und Politaktivist und als Anwohner in der Initiative Esso-Häuser engagiert.

Urbane Revolten (II). Die nackte Wahrheit: Frauen brauchen Raum.

Posted on 2012/06/11


Frauen brauchen Raum lautete die Forderung von Künstlerinnen, Feministinnen und anderne engagierten Leuten, die sich in Wien im Jahr 1998 erfolgreich und mit viel Kreativität, Kampfgeist und Durchhaltevermögen für die Vision Frauenraum einsetzten. Mit dem Ergebnis, dass aus der Besetzung des ehemaligen Pornokinos Rondell, an einem anderen Ort das Kosmos Theater – Das Theater mit dem Gender hervorging.
Ein Gespräch mit Barbara Klein, Intendantin des Theaters und Co-Initiatorin der Besetzung, über ein bemerkenswertes Kapitel der österreichischen Frauen- und Kulturpolitik.

“[...] Es sieht ganz so aus, als könnte und wollte dieser Raum des ehemaligen Pornokinos, der ja lange von der Präsentation von Frauenfleisch gelebt hat, auch im Nachhinein, da Frauenfleisch gemütlich zu Hause aus dem Videorekorder kommt, Frauen in bekleidetem oder gar denkendem Zustand nicht ertragen können. Aber der Raum selbst ist unschuldig. Seine Besitzer und Verwalter aber sind es nicht. [...]
- Elfriede Jelinek, in: Dohnal, Johanna (; Riegler, Susanne; 2010: Das Theater mit dem Gender – 10 Jahre Kosmos Theater. Wien: Löcker Verlag, S. 22.


Sie waren maßgeblich an der einzigen feministischen Besetzung in Wien beteiligt. Nun zeigt das Wien Museum mit der Ausstellung Besetzt! einen Überblick über den Kampf um Freiräume in Wien. Doch die Besetzung des ehemaligen Pornokinos Rondell wird nicht erwähnt..

Weder in der Ausstellung noch im Katalog zur Ausstellung, der in die Natbibliothek geht und als Dokument die Geschichte an die Nachwelt weitergegeben wird, findet die Rondell Besetzung statt. Dabei mangelt es nicht an Dokumentationsmaterial: Es gibt die Publikation von Johanna Dohnal, meine Diplomarbeit und Medienberichte in unserem Theaterarchiv.
Ich habe einen offenen Brief verfasst, der als OTS (Anm. d. Red.: Presseaussendung im Originalwortlaut unter inhaltlicher Verantwortung des Aussenders) an die APA (Anm. d. Red.: Austria Presse Agentur) ging, natürlich an Herrn Kos (Direktor des Wien Museums), an Herrn Mailath-Pokorny, Stadtrat für Kultur und Wissenschaft in Wien, an Claudia Schmied, Bundesministerin, an Gabriele Heinisch-Hosek, Frauenministerin, und andere – und es gab von niemandem eine Reaktion. Von Niemandem.

Das dürfte ihnen ja bekannt vorkommen – war das nicht damals beim Kampf um den Raum für Frauen auch so?

Genauso war es. Es gibt eine unglaubliche Ignoranz gegenüber dem Buhwort Feminismius. Damals haben es mir die Beamten der Kunstsektion (heute: Bundesministerium für Unterricht, Kunst und Kunst) noch entgegengebrüllt. Aber nach wie vor hat der Feminismus in der Kunst scheinbar überhaupt nichts verloren. Heute verhält man sich ähnlich, die einzige Waffe ist und bleibt Ignoranz.

Urbane Revolten (I). Besetzt! Oder: Darf man das überhaupt?

Posted on 2012/06/08

Die Ausstellung Besetzt! Kampf um Freiräume seit den 70ern im Wien Museum widmet sich der Besetzungsgeschichte und den Praktiken der Raumaneignung in Wien seit den 70ern. Eine Kritik.

“In den Ausstellungsräumlichkeiten darf fotografiert werden, in der Ausstellung Besetzt! jedoch nicht“, erklärt ein Angestellter an der Kasse des Wien Museums. Damit ist einem zeitgemäßen Kommunikationsverhalten im Sinne der Nutzung neuer Technologien gleich einmal eine Grenze gesetzt.
Der Weg in das erste Stockwerk des Wien Museums zur Ausstellung Besetzt! führt vorbei an der Schau Absolut Wien. Ankäufe und Schenkungen seit 2000 und erschließt sich nicht von selbst. Die Ausstellungsfläche muss - und das trotz der grellen Farbgestaltung – erst einmal gesucht werden. Endlich angekommen, drängt sich ob der dezentralen Lage der Ausstellungsfläche, der wenig raumgreifenden Ausstellungsarchitektur und der inhaltlichen Aufarbeitung der Kämpfe um Freiraum seit den 70ern der Gedanke an das längst überfällige Konzept des Container-Raums auf: Hier wird der (Ausstellungs)raum nicht als Element von Kommunikation und Handeln aufgefasst, sondern als Container,  aus dem Informationen abgerufen werden können. Das macht sich auch auf inhaltlicher Ebene bemerkbar: Die Vermittlung von Faktenwissen steht hier im Vordergrund, eine inhaltliche Vernetzung bleibt auf der Strecke.

Politik, und als Teil dessen auch der politische Anspruch auf Räume, ist jedoch Verhandlungsgegenstand verschiedenster Akteure und damit eine Frage der Interpretation. Schnell wird deutlich, dass ein Ausstellungskonzept, das sich mit der politischen Praxis des Verhandelns von Räumen auseinandersetzt, als isoliertes Archiv erscheint, wenn das Element der Poesie ignoriert wird, das jedem politischem Handeln innewohnt: “Eine frühe Auffassung diese fundamentalen Problems ist bereits seit Aristoteles bekannt: Geschichte erzähle demnach einfach nur das Geschehene, und erst die Poesie vermöge auch das Mögliche, Wahrscheinliche, oder gar Notwendige zu erzählen”, schreibt Tom Waibel in seiner Ausstellungskritik The Past Makes A Loveley Present in der Unique 05/12 und folgert: “Und genau in dieser Hinsicht mangelt es der Ausstellung im Wien Museum an Poesie.”

The Costume Party

Posted on 2012/03/27

The Wyspa Institute of Art in Gdańsk, Poland has got an Maryam Jafri exhibition on view, displaying her pieces Staged Archive, Deal With Friends and Costume Party.
What makes Maryam Jafri`s work that interesting is her idea of blurring the boundaries of visual codes and styles within her work in photography, video and performance. The video installation Costume Party shows 18 different characters from definitive moments in Western history, from antiquity to the present. One can find a Victorian widow, a cowboy, a crusader, a monk and an imperal British naval officer among others.
Due to the video`s presentation on three different screens and to ever changing perspectives of the (stage) play, Jafri investigates the subjectivity of history, but, furthermore, the narrative and visual function of fashion becomes clear in this absurd scene, where clothes from various historical periods clash and obviously make it an unbelievable Costume Party, rather than a historical moment.

Maryam Jafri: Stages
February 4 – March 11, 2012

Institute Sztuki Wyspa
ul. Doki 1/145 b
80-958 Gdańsk